El ARN – ácido ribonucleico, a diferencia del ADN, tiene como pentosa a la ribosa (en vez de la desoxirribosa). Además, la base pirimídica timina, que forma al ADN, es reemplazada por el uracilo. Por otra parte, la molécula del ARN está formada por una sola banda de nucleótidos, aunque puede presentar bases complementadas o en doble hélice. Se conocen tres tipos de ARN:

• El ARN ribosomal (ARNr), que forma los ribosomas (organoides celulares en los que se fabrican las proteínas) y representa aproximadamente 80% del total del ARN celular.
• El ARN de transferencia (ARNt), que representa 15% del ARN celular y se localiza en el citoplasma.
• El ARN mensajero (ARNm), que se forma en el núcleo bajo las órdenes de ADN y la presencia de la enzima ARN polimerasa; es el encargado de llevar la información del núcleo a los ribosomas que están en el citoplasma celular.

El ARN juega un papel fundamental en la síntesis de proteínas, proceso en el que se distinguen los siguientes momentos:

1. Ocurre la transcripción, es decir, se hace una transferencia o copia de la información genética del ADN al ARNm. La información necesaria para la construcción de una proteína pasa del ADN al ARNm y se hace por fragmentos.
2. El ARNm sale por los poros de la membrana nuclear hacia el citoplasma.
3. Una vez que el ARN mensajero sale del núcleo y llega al citoplasma, lugar donde se sintetizan las proteínas, se une a un ribosoma formado por ARN ribosomal (ARNr), el cual se une a los aminoácidos, que proceden de las proteínas de las plantas y animales que se utilizaron como alimento.
4. La síntesis de proteínas se realiza por la traducción de la información que lleva el ARNm al ARNt.
5. El ARNt localiza a los aminoácidos (las unidades que forman a las proteínas), que se encuentran en el citoplasma, y los transfiere a los ribosomas, donde cada aminoácido es colocado en el lugar que le corresponde.
6. El ARNr “ensambla” los aminoácidos en los ribosomas, para formar cadenas de polipéptidos, los cuales a su vez formarán a las proteínas.

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